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TERRITOIRES ET ACTIONS

La guerre du désert en France

 HeraldScotland-

C’est l’un des terrains les plus inhospitaliers et les plus rudes du monde, mais les groupes djihadistes y prospèrent. David Pratt, rédacteur en chef en charge des affaires étrangères, examine un champ de bataille grandissant dans la lutte contre le terrorisme dans la région du Sahel en Afrique de l’Ouest.

Si vous n’aviez pas fouillé les médias français la semaine dernière, il est probable que vous ayez raté l’histoire. La plupart des reportages ont décrit la mort de 13 militaires français lorsque les deux hélicoptères dans lesquels ils évoluaient se sont écrasés dans le sud du Sahara, en Afrique de l’Ouest.

Dire que la nouvelle a choqué la France serait un euphémisme, étant donné qu’il s’agissait de l’incident le plus meurtrier pour les troupes françaises en plus de trente ans. Vous auriez à faire face à un accident d’avion à Djibouti en 1986 et à un attentat-suicide à Beyrouth en 1983 qui a tué 58 personnes pour que le bilan soit encore pire.

L’effondrement de la semaine dernière a cependant une fois de plus jeté un coup de projecteur sur une guerre que peu de gens connaissent au-delà de la France, mais qui se trouve désormais à l’avant-garde de la «guerre contre le terrorisme» menée à l’échelle mondiale.

Cette ligne de front, si on peut l’appeler ainsi, chevauche l’un des paysages les plus impitoyables du monde à travers le Sahel, une région semi-aride au sud du Sahara qui comprend des parties du Mali, du Burkina Faso et du Niger.

Rien qu’en termes de terrain, peu d’endroits au monde sont plus inhospitaliers. En consacrant quarante ans à couvrir des conflits dans certains des endroits les plus durs, j’ai rarement rencontré un environnement aussi intransigeant que celui d’il ya quelques années lorsque j’ai visité pour la première fois une partie de cette région désertique près de Tahoua au Niger, à la frontière avec le Mali.

Une grande partie du Sahel n’est alors qu’un mille et un kilomètres de sable et de cailloux cuits au four, sans aucune trace d’humidité. Ici et là sont assis des villages vides et abandonnés. En traversant l’une de ces communautés, je me souviens d’une traînée d’empreintes dans le sable qui menait dans la nature sauvage, le seul indice fantomatique pour ces villageois qui, par la faim, la pauvreté et la violence qui les entourait n’avaient d’autre choix que de passer à autre chose dans l’espoir de survie.

Entrant dans la chaleur semblable à un four de l’atmosphère raréfiée d’une jeep climatisée, je me souviens d’avoir réfléchi à ce que doit être de tirer la courte paille de la vie qui signifie d’essayer d’exister dans un endroit aussi durement rude.

Au cours de cette visite, la gendarmerie armée qui m’escortait avec leurs mitrailleuses lourdes montées sur des camionnettes rappelait la menace qui s’est accrue de façon exponentielle depuis lors dans la région.

Comme si la sécheresse, les criquets, la dégradation de l’environnement, les dégâts causés par le changement climatique et les pénuries alimentaires ne suffisaient pas, le Sahel est en proie à l’insécurité. Récemment, une série d’attaques meurtrières a de nouveau mis en lumière la sombre guerre qui s’y déroule quotidiennement.

Le mois dernier, 38 travailleurs d’une mine d’or canadienne au Burkina Faso ont été tués dans une embuscade alors qu’ils voyageaient dans des bus en route vers leur lieu de travail. Plus de 60 autres ont été blessés. Le personnel étranger a été épargné, apparemment uniquement parce qu’il était au courant des risques d’enlèvements et d’autres risques pour la sécurité posés par les djihadistes et s’est donc rendu sur place par hélicoptère.

Cette attaque faisait suite à une autre attaque majeure quelques jours auparavant seulement, au cours de laquelle des djihadistes du groupe de l’État islamique du Grand Sahara (ISGS) avaient tué plus de 50 soldats maliens dans la région de Menaka, au Mali.

Ibrahim Boubacar Keita, président du Mali, a averti dans un discours télévisé, il y a quelques semaines à peine: « La stabilité et l’existence de notre pays sont en jeu ».

L’escalade de la violence a fait craindre aux alliés européens et américains que le Sahel devienne rapidement le prochain refuge pour les combattants revenant d’Irak et de Syrie, notamment après l’assassinat en octobre du dirigeant de l’EI, Abu Bakr al-Baghdadi.

Rappelant que les victimes de l’écrasement de la semaine dernière par un hélicoptère avaient été rappelées, la France, en tant qu’ancienne puissance coloniale dans la majeure partie du Sahel, a dirigé les efforts de la communauté internationale en réponse à la menace terroriste croissante des islamistes.

Actuellement, dans le cadre de ce que l’on appelle l’Opération Barkhane, une force antiterroriste dirigée par la France et composée de 4 500 hommes associe jets de combat et drones lutte contre la propagation de la menace djihadiste au Sahel. L’opération tire son nom d’une dune en forme de croissant située dans le désert du Sahara, mais cet âpre conflit n’a rien de très pittoresque.

« C’est un théâtre de guerre assez méchant », déclare François Heisbourg, conseiller spécial du groupe de réflexion français indépendant The Foundation for Strategic Research.

Réfléchissant la semaine dernière à l’impact politique de l’accident d’hélicoptère militaire français, il a déclaré au Financial Times que les Français étaient généralement favorables à la guerre au Sahel, compte tenu de la menace terroriste domestique en France.

«Je suppose que cet incident ne créera pas vraiment un problème politique pour le gouvernement en termes de mission contre les djihadistes. Mais cela va affiner le débat ici sur ce que font les autres Européens.  »

La proximité relative du Sahel avec l’Europe et le double problème de migration et de terrorisme devraient faire de la région un sujet de préoccupation de plus en plus important dans les capitales européennes, estiment les analystes. À ce jour, bien que de nombreux observateurs régionaux aient déclaré que la réponse européenne avait été entachée de léthargie et de négligence.

Plus tôt cette année, la chancelière allemande Angela Merkel a ajouté à la liste des préoccupations après un sommet avec les dirigeants mauritaniens, maliens, nigériens, tchadiens et burkinabés.

«Ce qui se passe dans le Sahel n’est pas seulement la responsabilité de la région, mais aussi une responsabilité européenne», a averti Mme Merkel.

« Si le chaos prend le dessus ici, ce que nous voulons éviter, cela aurait des répercussions sur d’autres domaines », a ajouté Mme Merkel. Selon certains analystes, ses commentaires témoignent d’un réveil des cercles européens face à la menace sahélienne.

«Je pense que les gens se rendent compte de l’échec de la stratégie qui a été utilisée jusqu’à présent pour lutter contre l’extrémisme violent», a déclaré Mathias Hounkpe, responsable du bureau de l’organisation de l’Open Society Initiative pour l’Afrique de l’Ouest au Mali.

S’adressant au magazine en ligne OZY, M. Hounkpe a indiqué que la visite du ministre français de la Défense, Florence Parly, dans la région la semaine dernière, était un autre signe que le monde commençait à reconnaître l’ampleur du problème.

Parlant à Paris, Parly a déclaré que l’opération Barkhane était confrontée au « très difficile défi » de la guerre asymétrique au Mali et chez ses voisins dans la brousse et le désert du Sahel, malgré l’aide du renseignement américain et des contributions logistiques et militaires du Royaume-Uni, de l’Espagne et de l’Estonie et le Danemark.

« Dans cette guerre, rien n’est évident, c’est une guerre asymétrique », a déclaré Parly au Financial Times dans une interview.

« C’est une guerre qui associe la lutte contre le terrorisme à des situations locales de conflits ancestraux ou de tensions entre communautés. »

Outre les 4 500 soldats français, l’ONU compte 13 000 soldats de la paix au Mali. L’alliance du G5 pour le Sahel composée du Burkina Faso, du Mali, de la Mauritanie, du Niger et du Tchad a également rassemblé 5 000 soldats. Alors qu’elles étaient au départ bien accueillies dans de nombreuses parties de la région, ces troupes se retrouvent à présent dans certains des soupçons ou des critiques de la part de locaux qui les accusent d’échec ou d’exploitation secrète.

Les informations persistantes faisant état d’assassinats extrajudiciaires et de tortures lors de la répression de la sécurité par les troupes au Mali et au Burkina Faso attisent la méfiance de l’État envers les populations locales déjà sous la pression des djihadistes.

« Comment 20 000 soldats étrangers peuvent-ils être incapables de vaincre 3 000 terroristes? », A récemment demandé à Ibrahim Kebe d’animer une émission hebdomadaire diffusée par une petite station anti-établissement malienne, Patriot Radio.

C’est une question qui est posée par un nombre croissant de locaux à travers le Sahel, mais comme l’histoire l’a montré, la réponse est que vaincre tout groupe insurrectionnel ou terroriste n’est pas toujours une simple question de main-d’œuvre ou de ressources militaires.

Quels sont donc exactement les groupes djihadistes auxquels la France et ces troupes sont confrontées et quelle est l’ampleur et la nature de la menace qu’ils représentent?

Les analystes peuvent retracer la nouvelle menace jusqu’en 2013, lorsque les groupes islamistes chassés par une précédente opération militaire française «Serval» se sont dispersés, réorganisés et se sont multipliés.

Ajoutez à cela le fait que de vastes régions de nombreux pays du Sahel étaient auparavant inondées d’armes après la chute de Mouammar Kadhafi en Libye en 2011 et sont devenues non gouvernées. Les islamistes étaient donc bien placés pour tirer parti des failles de sécurité.

Depuis lors, ils sont devenus de plus en plus actifs dans les zones frontalières du Mali, du Burkina Faso, du Niger et du Tchad, attaquant à la fois des avant-postes militaires et des cibles civiles.

Au Mali et au Burkina Faso, les gouvernements ont maintenant perdu le contrôle de certaines de leurs zones frontalières isolées. Au Burkina Faso, les attaques armées touchent particulièrement les régions frontalières est et sud et le risque de débordement dans les pays côtiers voisins comme la Côte d’Ivoire augmente.

Depuis 2015, plus de 700 personnes et 500 000 personnes déplacées et réfugiés ont été enregistrés au Burkina Faso à la suite d’incursions de groupes armés.

«L’épicentre de l’insécurité était d’abord au Mali. C’est maintenant au Burkina Faso que se trouve le cœur du conflit », a déclaré Patrick Youssef, directeur régional adjoint du Comité international de la Croix-Rouge pour l’Afrique.

L’enlèvement de deux touristes français en mai dernier dans le nord du Bénin, à la frontière avec le Burkina Faso, est également un rappel cruel du fait que les djihadistes opèrent au-delà des frontières poreuses. Ces zones sont souvent vastes, principalement pauvres et peu peuplées. Le Bureau de la coordination des affaires humanitaires (OCHA) des Nations unies exacerbe les tensions dans les communautés où règnent des griefs profondément enracinés, exacerbés par la dynamique des conflits et les agendas des groupes armés.

Souvent, la distinction entre groupes djihadistes et non-djihadistes n’est pas claire. La plus ancienne et la plus connue des organisations djihadistes est Al-Qaïda au Maghreb islamique (AQMI), qui opère dans le désert du Sahara et le Sahel.

Créée à l’origine sous un nom différent pour lutter contre le gouvernement laïc algérien dans les années 1990, l’organisation s’est alignée sur Al-Qaïda dans les années 2000 et a aidé les rebelles touaregs à s’emparer du nord du Mali.

En 2017, quatre groupes, AQMI, Ansar Dine, un groupe issu du mouvement appelé Mouvement de libération de Macina, et Al Mourabitoune, ont annoncé leur rapprochement sous un seul groupe et une bannière connus sous le sigle JNIM.

Vient ensuite la présence croissante du groupe État islamique dans le Grand Sahara (ISGS), qui a revendiqué la responsabilité de l’attaque du mois dernier contre la base militaire du Mali, qui a tué 53 soldats et un civil.

Alors que beaucoup de ces groupes ont des stratégies différentes, selon les analystes de l’agence de presse Bloomberg, on pense que les combattants font souvent la navette entre les différentes coalitions.

Le dirigeant de l’ISGS serait Abou Adnan Walid al Sahraoui, né à Laayoune, la plus grande ville du territoire contesté du Sahara occidental, administré de facto par le Maroc. Al-Sahraoui n’a toutefois été vu dans aucun média de l’ISGS depuis 2016.

Auparavant, il était connu pour avoir revendiqué conjointement une attaque majeure contre des installations minières sous contrôle français à Agadez et Arlit, au Niger, avec le cerveau jihadiste algérien de longue date, Mokhtar Belmokhtar.

Ce dernier est un extrémiste islamiste de longue date qui s’est rendu en Afghanistan en 1991 pour se battre avec les moudjahidines contre le gouvernement prosoviétique à la suite du retrait de la Russie du pays. Alors que là-bas, Belmokhtar a perdu son œil gauche en manipulant des explosifs. Cela ne l’empêche toutefois pas d’organiser l’attaque de 2013 du champ gazier de Tiguentourine près d’Amenas, en Algérie, au cours de laquelle son groupe a pris plus de 800 otages, dont 39 ont été tués avant une opération de sauvetage par les forces algériennes.

En dépit de ses divergences avec Belmokhtar, l’ISGS, dirigée par un groupe sahraoui, continue de poursuivre les attaques contre les intérêts étrangers dans la région, ce qui constitue un élément important de son profil opérationnel. En 2013, au moment du siège d’Amenas, Belmokhtar a justifié l’attaque comme une représailles de l’intervention française qui avait commencé au Mali quelques jours auparavant. Depuis lors, la France est restée impliquée dans la région et à un coût toujours croissant.

Selon le site Web de sécurité et la plate-forme de discussion en ligne The Cipher Brief, l’ISGS ne dispose pas des capacités nécessaires pour cibler les pays occidentaux à l’étranger, mais peut le faire au Sahel même.

Il était par exemple responsable de l’embuscade de 2017 au Niger qui a tué quatre membres des forces spéciales américaines. L’attaque récente contre la mine du Burkina Faso avait également pour but de forcer les pays occidentaux à quitter la région du Sahel économiquement et plus tard militairement, ouvrant ainsi la voie à l’instauration du régime éventuel d’ISGS, concluent les analystes.

Le mois dernier, Nathan Sales, coordinateur du département d’État américain pour la lutte contre le terrorisme, a déclaré: «Les combattants terroristes sont toujours à la recherche du prochain champ de bataille.

Alors que l’EI et d’autres djihadistes perdent du terrain au Moyen-Orient, ils ont trouvé dans les frontières presque inexistantes de la région du Sahel, un nouveau champ de bataille et un nouveau sanctuaire. Ce qui a été pendant si longtemps une guerre à demi secrète menée principalement par la France et les États-Unis pourrait bien être sur le point de voir d’autres nations être inévitablement entraînées dans la mêlée.https://www.jambonburst.com/alaune/la-guerre-du-desert-en-france-heraldscotland/

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